記者:鄭詩韻 (法新社巴黎九日電) 

如果你是史前人類,你喜歡以非常快的速度短距離衝刺,還是不疾不徐地跑好幾公里? 所謂的「速度基因」ACTN3能破解決定新陳代謝的蛋白質,肌肉纖維在迅速拉扯之下,產生高速行動的力量。 

世界上約有一成八人口,帶有阻斷這種蛋白質的變異基因「R577X」,過去的研究發現,成功的耐力運動賽運動員常帶有這種基因。 另一方面,需要爆發力的優秀短跑選手,比較可能帶有ACTN3的功能性變異基因。 澳洲雪梨西蜜兒童醫院諾斯教授領導的團隊,以基因工程技術,創造出大批缺乏ACTN3的老鼠,希望對此有更多了解。 他們把這些老鼠,與帶有ACTN3基因的正常老鼠一起放在電動跑步機上。 在耐力賽中輕鬆勝出的老鼠,是缺乏ACTN3基因的老鼠,牠們跑的距離,平均比其他老鼠遠三分之一。 

這種結果的顯然原因是,欠缺的ACTN3蛋白質,被另一種Alpha-actinin2蛋白質補足了,Alpha-actinin2讓肌肉在更平順、更有效率的有氧通路上進行新陳代謝,因此迅速抽動的腿部肌肉可以一再收縮而不感疲累。 諾斯團隊也看遍歐洲與東亞後裔的基因檔案,發現他們的基因碼在R577X附近,有顯著變異跡象。 這種類似之處,是演化專家稱之為正面選擇的跡象,有助生存的基因,可以持久地併入人類基因組,而拖累生存的基因則遭淘汰。 換言之,跑長途的能力,是一種經選擇後,進入智人基因組的特色。 

根據諾斯的推測,R577X在約一萬五千年前進入中歐人口的基因組,約三萬三千年前進入東亞人口基因。 他們推測,並非所有人都擁有這種變異基因,若不是因為時間太短,選擇過程還來不及發生,就是因為有些人因為天擇壓力,選擇其他基因所致。 這份研究刊登在今天的「自然遺傳學」期刊中。
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